No âmbito do Programa Geral de Tecnologia de Apoio (GSTP) da ESA, investigadores do Imperial College London estão a desenvolver um motor de foguete em microescala denominado Iridium Catalysed Electrolysis CubeSat Thruster (ICE-Cube Thruster).

Projetado para manobrar as menores classes de satélites, este minúsculo propulsor espacial utiliza os propulsores de hidrogênio e oxigênio produzidos pela eletrólise da água. Evitando qualquer necessidade de armazenamento volumoso de propelente gasoso, um eletrolisador associado executa uma corrente de 20 watts através da água para produzir hidrogênio e oxigênio para impulsionar o propulsor.

Todo o chip do propulsor tem aproximadamente o comprimento de uma unha, com sua câmara de combustão e bocal medindo menos de 1 mm de comprimento. O propulsor é tão pequeno em escala que só poderia ser montado usando uma abordagem MEMS (Micro-Electrical Mechanical Systems), emprestando métodos do setor de microeletrônica.

Numa campanha de testes, o ICE-Cube Thruster alcançou 1,25 milinewtons de empuxo em um impulso específico de 185 segundos de forma sustentada – isso é meio bilhão de vezes menos empuxo do que os motores usados ​​no ônibus espacial. Os testes foram realizados através de uma atividade de redução de riscos do Programa de Tecnologia de Apoio Geral da ESA para provar a viabilidade do propulsor em testes de laboratório.

O ICE-Cube Thruster foi projetado para atender às necessidades do mercado de pequenos satélites em rápido crescimento. Prevê-se que o número anual de naves espaciais implantadas em 2020 seja mais de três vezes o número de 2016; deste mercado crescente, os nanosats, pesando menos de 22 libras (10 kg), representaram aproximadamente 90% das naves espaciais lançadas em 2017.

Estes pequenos satélites têm restrições muito rigorosas, o que dificulta a integração de um sistema de propulsão. Um sistema de propulsão deve ser muito pequeno, operar com potência muito baixa e, na maioria dos casos, usar propelentes não pressurizados e não tóxicos.

O propulsor ICE-Cube atende a esses requisitos usando um eletrolisador para dividir a água em suas moléculas constituintes de hidrogênio e oxigênio no espaço e alimentá-las diretamente ao propulsor. Este sistema tem vários benefícios, incluindo a facilidade de armazenamento de um propelente não perigoso em tanques compactos e leves e o alto desempenho de hidrogênio/oxigênio. Além disso, a eletrólise da água requer apenas uma fração da potência de dispositivos de propulsão elétrica comparáveis, o que está dentro da faixa de potência disponível para nanossatélites.

Atualizado em by Elida Paris
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No âmbito do Programa Geral de Tecnologia de Apoio (GSTP) da ESA, investigadores do Imperial College London estão a desenvolver um motor de foguete em microescala denominado Iridium Catalysed Electrolysis CubeSat Thruster (ICE-Cube Thruster). Projetado para manobrar as menores classes de satélites, este minúsculo propulsor espacial utiliza os propulsores de hidrogênio e oxigênio produzidos pela